Las Gemínidas, la última lluvia de meteoros del año, alcanzará su pico de actividad durante los días 13 y 14 de diciembre de 2020, con decenas a cientos de meteoros por hora iluminándose en el cielo.

La mejor hora para observarlas será la noche del domingo 13 de diciembre, después de las 11 p. m.

A pesar de que las Gemínidas ocurren cada año, aún no se entiende por completo su origen. Los cometas de hielo producen la mayoría de las lluvias de meteoros. Estos cometas arrojan chorros de meteoros cuando los calienta la luz solar. Pero las Gemínidas son distintas.

Su origen no es un cometa sino un objeto extraño llamado 3200 Faetón. Según los astrónomos se trata de un cometa rocoso, un asteroide que se acerca mucho al Sol, tanto que el calor de la estrella quema los residuos polvorosos que cubren su superficie rocosa. Esto podría formar una especie de cola de grava.

Durante observaciones realizadas por la sonda espacial STERO de la Nasa desde 2009 a 2012, se detectó una pequeña cola que sobresalía por detrás de la roca.

«La cola brinda evidencia irrefutable de que Faetón expulsa polvo», explicó en su momento, en un comunicado, David Jewitt, astrónomo de la UCLA.

El equipo de trabajo de Jewitt cree que el polvo es expulsado por la fractura térmica de la corteza del asteroide. Un proceso relacionado, que recibe el nombre de «fractura por desecación» (como cuando el lodo se agrieta en el lecho de un lago seco), también puede desempeñar un importante papel.

El hecho de ver que 3200 Faetón produce una cola, aunque sea pequeña, da confianza a los investigadores de que este es, en verdad, el origen de las Gemínidas.

Teniendo en cuenta el tiempo claro y un cielo oscuro -que este año mengua la reciente Luna Llena-, la lluvia de meteoros de las Gemínidas puede ser vista en la mayor parte del mundo, a pesar de que se verá mejor por los observadores en el hemisferio norte.

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